Con 17.000 miembros, la Iglesia Metodista White’s Chapel en Southlake, Texas, ofrece múltiples servicios de adoración cada fin de semana junto con el tipo de atracciones que sólo las casas de adoración más grandes pueden presumir: una cafetería, un patio interior, un festival navideño con paseos en pony y fuegos artificiales y oportunidades casi diarias para trabajar como voluntario y socializar. Los domingos por la mañana, un pequeño bulldog blanco llamado Wesley, en honor al fundador del metodismo, deambula por el campus con un cuidador, saludando a sus admiradores.

“Llaman a este lugar la iglesia pequeña más grande”, dijo Linda Rutan, quien estaba sentada con su esposo cerca de un extenso tren festivo que partía un domingo por la mañana reciente. Los Rutan han asistido a White’s Chapel desde que se mudaron a Texas desde California en 2022. “Es tan amigable”, dijo, “que no se siente como si fuera una iglesia enorme”.

Hasta julio, White’s Chapel era la segunda congregación metodista unida más grande del país. La iglesia de tendencia conservadora perdió su estatus este año no porque se redujo (está creciendo, dicen los líderes) sino porque abandonó la denominación.

La segunda denominación protestante más grande de Estados Unidos se encuentra en las etapas finales de una ruptura en cámara lenta que hasta ahora ha visto la salida de una cuarta parte de las aproximadamente 30.000 iglesias metodistas unidas del país, según la agencia de noticias de la denominación.

Lo que está en juego para los metodistas es la cuestión de ordenarse y casarse con personas L.G.B.T.Q. personas, un tema que ha dividido a muchas otras denominaciones protestantes y que los metodistas han estado debatiendo durante años.

En 2019, los líderes metodistas abrieron una ventana para que cualquier congregación se fuera por “razones de conciencia”, permitiéndoles en la mayoría de los casos llevarse sus propiedades y activos en una ruptura limpia si recibían aprobación para partir antes del 31 de diciembre de 2023. Muchas congregaciones conservadoras han hecho precisamente eso.

“Es el mayor cisma denominacional jamás visto”, dijo Ryan Burge, politólogo de la Universidad Eastern Illinois. En 2020, había ocho millones de metodistas en Estados Unidos, según el censo religioso de Estados Unidos. Entre las salidas a gran escala y la tendencia más amplia de declive, dijo el Dr. Burge, esa cifra podría reducirse a la mitad en una década.

El éxodo marca un declive calamitoso para la tradición más amplia del protestantismo principal, que alguna vez dominó el panorama religioso, social y cultural estadounidense.

Ahora, a medida que se acerca la fecha límite, las congregaciones y líderes restantes están haciendo un balance de sus pérdidas y mirando hacia un futuro en el que la huella de la denominación en los Estados Unidos puede seguir reduciéndose (aun cuando crece en el extranjero, especialmente en África). En Texas, un bastión histórico de los metodistas unidos, más del 40 por ciento de las iglesias se han ido.

“Es significativo y ha tenido un alto costo”, dijo Thomas Bickerton, un metodista de toda la vida que es presidente del Consejo de Obispos de la denominación. Más de 7.500 congregaciones se han ido desde 2019, una cifra que, según dijo, era ligeramente superior a la que esperaban los líderes cuando extendieron la oferta. El año que viene, los metodistas planean votar sobre lo que probablemente será su presupuesto trimestral más bajo en 40 años.

Oficialmente, la Iglesia Metodista Unida todavía prohíbe el matrimonio entre personas del mismo sexo y no permite que homosexuales “practicantes y declarados” sirvan como ministros. Pero en los últimos años, algunos líderes comenzaron a desafiar las restricciones oficiales sobre estas prácticas, y la iglesia ahora tiene varios clérigos abiertamente homosexuales y dos obispos homosexuales. Muchos anticipan que la ley de la iglesia podría cambiar (y provocar más salidas) en la reunión cuatrienal de la denominación la próxima primavera en Charlotte, Carolina del Norte.

Esa reunión estaba inicialmente prevista para 2020, pero se retrasó varias veces en respuesta a la pandemia de coronavirus. Mientras tanto, los conservadores lanzaron una denominación rival, la Iglesia Metodista Global, que dice que no ordenará ni casará a personas homosexuales. A partir de este otoño, la nueva denominación dijo que se habían unido más de 3.000 congregaciones.

La Capilla de White está ayudando a lanzar otra nueva denominación, la Colegiata Metodista, de la cual servirá como “catedral” inaugural. Muchas otras iglesias salientes han optado hasta ahora por permanecer independientes de cualquier denominación.

La historia del movimiento metodista se remonta a la Inglaterra del siglo XVIII, cuando el predicador John Wesley propuso un “método” para fomentar un compromiso más profundo con la vida cristiana, incluidas reuniones de grupos pequeños y un énfasis en la santidad y el servicio. En los Estados Unidos, la fe creció rápidamente en el siglo XIX cuando los ciclistas recorrieron el país predicando y estableciendo iglesias. Los metodistas han ordenado mujeres desde la década de 1950, un tema que ha dividido a muchas tradiciones protestantes pero que sigue siendo incontrovertido dentro del metodismo.

Después de una serie de fusiones y cismas, la actual Iglesia Metodista Unida, con diferencia la mayor expresión del metodismo, se estableció en Dallas en 1968. En 2020, sólo la Convención Bautista del Sur era más grande entre las denominaciones protestantes.

Históricamente, el metodismo unido ha sido una denominación marcada por una diversidad tanto geográfica como ideológica. El juez Harry A. Blackmun, que redactó la opinión de la Corte Suprema que establecía el derecho al aborto en Roe v. Wade, era metodista; también lo es el presidente George W. Bush, quien firmó la Ley de Prohibición del Aborto por Nacimiento Parcial 30 años después. La lista de 31 miembros actuales del Congreso que son metodistas incluye al senador republicano conservador Tom Cotton de Arkansas y su colega demócrata progresista Elizabeth Warren de Massachusetts.

Pero la era del metodismo de grandes carpas puede estar llegando a su fin, a medida que las congregaciones conservadoras se van. La congregación de toda la vida del Sr. Cotton, ahora conocida como Iglesia Metodista Dardanelle, dejó la denominación este año y se unió a los Metodistas Globales. Un análisis de este verano encontró que las iglesias que se marchaban eran desproporcionadamente blancas, estaban ubicadas en el sur y era más probable que estuvieran dirigidas por pastores varones.

La Iglesia Metodista Unida es parte de la tradición del protestantismo tradicional que ahora tiende a ser ampliamente progresista en su teología y tradicional en su estilo de adoración. A mediados del siglo XX, más de dos tercios de los estadounidenses se identificaban como protestantes. Ahora, la mayoría de las encuestas muestran que menos del 15 por ciento del país se identifica con la línea principal, un grupo que también incluye a la Iglesia Episcopal y la Iglesia Evangélica Luterana en Estados Unidos.

La división es la última en décadas de divisiones en las denominaciones cristianas sobre cuestiones sobre sexualidad y teología. La mayoría de las denominaciones principales ahora respaldan el matrimonio entre personas del mismo sexo, y la mayoría ha visto a una proporción significativa de sus iglesias dividirse en nuevas denominaciones que mantienen sus tradiciones y estilos de adoración al tiempo que restauran lo que describen como ortodoxia teológica.

Bickerton, el obispo, dijo que muchas de las congregaciones que dejaron a los metodistas unidos parecían estar motivadas tanto por un deseo de independencia financiera como por profundas diferencias teológicas.

“Hemos aprendido que esto no se trata tanto de la sexualidad humana como pensábamos”, dijo. “Se trata de poder, control y dinero”.

Ese no es el lenguaje que usan los líderes de la capilla de White para describir su decisión de irse. Pero reconocen que la insatisfacción de su congregación con el metodismo unido fue más allá de su enfoque de la sexualidad.

En Southlake, los congregantes eran cada vez más cautelosos de la dirección de la teología de la denominación nacional. Pero también no estaban contentos con la costumbre metodista de trasladar a los pastores a nuevas ubicaciones con frecuencia. El dinero también fue un problema. Debido a su crecimiento extraordinario, la capilla de White pagó la denominación de alrededor de $ 600,000 anuales, y había perdido la confianza de que su dinero estaba bien gastado por una burocracia administrativa remota, dijo el reverendo Larry Duggins, un miembro de mucho tiempo que la iglesia contrató para ayudar a administrar la separación. proceso.

“Queríamos ver, ¿a dónde iba ese dinero?” dijo el reverendo Duggins, quien ahora es canciller de la nueva denominación de la Iglesia Colegiada Metodista. “No estábamos contentos con lo que vimos”. Demasiado dinero, sintió la iglesia, iba a gastos generales administrativos en lugar de en sus misiones centrales.

El año pasado, el 93 por ciento de los miembros de la iglesia votaron para irse, una decisión formalizada este verano.

Para muchos de los miembros, el voto señaló que sus valores teológicos y políticos estaban cada vez más fuera de sintonía con el cristianismo principal.

“Ha habido una tendencia a liberalizar muchas cosas en la sociedad, no solo en iglesias”, dijo Bruce Krieger, quien ha asistido a la iglesia desde la década de 1990. La cuestión de la sexualidad se había convertido en un fútbol político, dijo, donde los liberales en la denominación querían mostrar su lealtad a una lista más amplia de causas progresivas con las que el Sr. Krieger y su esposa, “la gente conservadora”, se sintieron cada vez más incómodas.

Votaron para irse.

Los domingos por la mañana no han cambiado mucho desde que la capilla de White dejó a los metodistas unidos, en opinión del Sr. Krieger. La temporada navideña había comenzado, y esperaba con ansias el brunch de toda la iglesia después de un servicio especial que incluiría una escena de natividad en vivo, una tradición de larga data.

Algunas personas se habían ido después de la votación, pero no muchas, dijo, y los recién llegados ya han llegado para tomar su lugar.

Porfirio Flores
Indígena zapoteco de la sierra norte de Oaxaca, México. Sirvo a Cristo en la ciudad de Oaxaca junto con mi familia. Estoy seguro que la única transformación posible es la que nace de los corazones que son tocados por Dios a través de su palabra.

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